Ecosse

L’île de May : escapade nature chez les macareux

Ile de may phare

Une excursion écossaise en pleine nature ? L’île de May est un havre de paix pour la vie sauvage, un sanctuaire pour les oiseaux qui s’y réunissent chaque année, dont des milliers de macareux (puffin en anglais). Je vous en dis un peu plus sur cette réserve naturelle d’exception.


L’île de May en quelques mots

Ile de may carte

L’île de May est une petite bande de terre (à peine 1800 mètres de long pour 500 mètres de large), située à 8 kilomètres de l’Écosse continentale.

Aucun habitant n’y vit et les ferries des villages les plus proches (Anstruther et North Berwick) n’y passent que 5 mois par an. En dehors de cette période, l’île est presque complètement coupée du monde.

Alors pourquoi, me direz-vous, est-il si fabuleux de se retrouver sur ce petit bout de terre perdu au large de l’Écosse ? La réponse est toute simple : la nature et la vie sauvage !

L’île étant dépourvue de prédateurs, plus de 285 espèces d’oiseaux y sont répertoriées (pas mal pour une île de seulement 45 hectares !), mais aussi des phoques et des coraux. C’est ce qui lui vaut son statut de Réserve Naturelle Nationale d’Écosse depuis 1956. En haute saison, au cœur de la période de reproduction, l’île de May peut accueillir plus de 200 000 oiseaux, dont une colonie de macareux (appelés puffins en anglais).

Deux phares sont installés sur l’île, dont l’un a été réaménagé en observatoire pour oiseaux. Une dizaine de scientifiques spécialisés dans l’étude de la biodiversité vivent sur l’île pendant quelques mois l’été. Vous pouvez les voir à l’œuvre pendant votre visite de l’île de May.

Ile de may puffin macareux
Un macareux sur l’île de May

Visiter l’île de May

Une excursion nature insolite

Le bateau vous déposera au Sud-est de l’île, à Kirkhaven (après une traversée parfois mouvementée). De là, une carte vous sera fournie et vous pourrez suivre plusieurs sentiers qui vous mèneront aux quatre coins de l’île. Lors de votre visite, n’oubliez pas que vous êtes au cœur d’une réserve naturelle, dont la biodiversité est protégée. Même si la consigne sera répétée à de nombreuses reprises : NE SORTEZ JAMAIS DES SENTIERS (même pour prendre une belle photo ? NON !), ou vous risquez de perturber cet écosystème fragile.

En fonction de votre jour de visite et du temps qu’aura pris la traversée, vous aurez quelques heures, tout au plus, pour parcourir l’île. Deux choix s’offrent alors à vous : vous dépêcher pour tout voir (ce qui est faisable), ou prendre le temps d’observer ce paysage magnifique et la biodiversité unique de l’île. J’ai personnellement opté pour la deuxième option.

J’ai commencé par m’aventurer sur la côte Est, jusqu’à l’ancien phare, puis je suis revenue par le centre pour voir le phare principal et les quelques bâtiments. Enfin, je me suis dirigée vers le Sud de l’île car les guides avaient aperçu des phoques le matin même. Même si ce n’était pas la période durant laquelle l’île accueille le plus d’oiseaux, leurs acrobaties dans le ciel et leurs piaillements incessants m’ont accompagnée en permanence.

Toute la côte Ouest comporte des falaises abruptes sur lesquelles les vagues s’écrasent avec violence. L’île est ainsi en pente entre l’Ouest et l’Est, qui se jette plus progressivement dans l’eau. Sur toute l’île, les couleurs étaient incroyablement vives : herbe bien verte (ça ne manque pas d’humidité par ici !), mer et ciel bleus, rochers sombres recouverts d’un lichen jaune… cela fait le bonheur des photographes. D’ailleurs, ils ne manquent pas ! Les objectifs à rallonge étaient de sortie pour immortaliser cette visite.

Sur toute l’île, et en particulier le long des côtes, le vent souffle avec force (tellement que je ne me souviens pas avoir vu un seul arbre, seulement une végétation très rase). J’ai eu beaucoup de chance : le jour de ma visite il faisait un temps magnifique. Je n’ose pas imaginer comment se serait passée cette journée s’il avait plu et si le vent avait été encore plus fort. Prenez bien en considération cet aspect avant de faire la traversée.

Ile de may macareux puffin
Macareux sur la pointe Sud de l’île

La vie sauvage de la réserve naturelle

Pour la petite histoire, ce périple avait pour but d’assouvir cette obsession des puffins que j’avais développée depuis mon arrivée en Écosse. Je n’ai pas été déçue ! En partant, je n’étais pas vraiment certaine d’en apercevoir car j’étais un peu tôt dans la saison. Je ne m’attendais absolument pas à trouver au moins plusieurs centaines de puffins sur l’île. Qui plus est, ils étaient bien plus près que je ne l’avais imaginé et assez téméraires pour ne pas s’affoler à chaque mouvement. En bref : j’étais comblée ! Lors de ma visite, ils nichaient principalement le long de Holyman’s road et vers Lady’s Bed.

Même si ce n’est pas pour eux que vous ferez le déplacement, l’animal que vous rencontrerez peut-être le plus n’est pas forcément celui auquel vous vous attendiez : les lapins. Il y en a absolument partout !

Dans le Sud de l’île, vers Lady’s Bed et South Horn, j’ai repéré une colonie de guillemots, avec leur tête toute noire et leur ventre blanc. D’autres étaient perchés sur les falaises de Pilgrim’s Haven, de même que des cormorans intégralement noirs, avec une petite houpette sur la tête. C’est là aussi que j’ai aperçu plusieurs phoques dans l’eau, mais vraiment très loin, seules leurs têtes étaient visibles lorsqu’ils remontaient à la surface.

puffin macareux
Macareux (puffin)
Guillemots
Guillemots
cormorans
Cormorans
Phoque
Phoque

Les bateaux pour accéder à l’île

Depuis Anstruther

Un ferry pouvant accueillir une petite centaine de passagers vous amènera directement sur l’île de May. Ne vous attendez pas à un gros bateau bien stable sur la mer… il s’agit plutôt d’un petit bateau avec une partie couverte et un étage. C’est celui que j’ai emprunté : le May Princess.

Vous pouvez aussi choisir de vous rendre sur l’île par un bateau pneumatique qui embarque 12 personnes maximum. Le trajet est plus rapide, mais vous serez bien plus secoués.

Pour atteindre Anstruther en voiture, comptez environ 1 heure 30 de trajet depuis Édimbourg, et 40 minutes depuis Dundee. Visiter l’île de May est donc une excursion possible à la journée.

En partance d’Édimbourg, le trajet est également possible en transports en commun (bus opérés par Stagecoach). Le trajet est direct entre Édimbourg et Anstruther, mais bien plus long qu’en voiture.

Depuis Dundee je ne vous conseille pas de prendre les transports en commun vers Anstruther. Cela a peut-être changé, mais en avril 2019 cela nécessitait au moins deux correspondances.

Depuis North Berwick

L’avantage est de pouvoir également visiter le centre d’observation des oiseaux qui se trouve dans cette petite ville. Mais l’inconvénient est que l’île de May est à une plus longue distance. Et qui dit plus loin, dit peut-être moins de temps sur l’île (ou en tout cas plus longtemps à bord du bateau…).

En partance d’Édimbourg, vous pourrez rejoindre North Berwick assez rapidement : comptez 40 minutes en voiture, et 30 minutes en train (un bus fait aussi le trajet).

Ile de may bateau
Le ferry Princess May et les bateaux pneumatiques

La bonne période pour visiter l’île de May

Il est généralement préconisé de se rendre sur l’île aux mois de juin et juillet, durant lesquels les oiseaux ont leurs œufs ou leurs petits. Cependant, avec le mois d’août, il s’agit aussi des mois qui accueillent le plus de visiteurs.

J’ai fait ce voyage mi-avril, ce qui n’était pas plus mal car le bateau était à moitié vide. Sur l’île j’avais vraiment le sentiment d’être seule au monde au milieu de tous ces oiseaux.

Également, il est bon de se souvenir qu’en Écosse les mois les plus secs ne sont pas juin, juillet et août, mais mars, avril et mai. (J’ai bien dit les plus secs… pas les plus chauds !…).

Ile de may
La corne de brume au Sud de l’île de May

Bon à savoir

Plusieurs choses sont importantes à souligner, pour que ce voyage se passe parfaitement bien.

A propos des bateaux

Tout d’abord : les horaires. Le bateau qui vous mènera sur l’île vous déposera, attendra à quais, puis repartira à une heure bien précise. Je ne sais pas ce qu’il en est pour les autres bateaux, mais pour le May Princess il n’y a pas eu de compte des passagers au départ. En conclusion : ne ratez pas le bateau ! Car il ne vous attendra pas pour repartir de l’île.

Pendant que nous sommes sur le sujet du bateau, je tiens à souligner que pour les plus sensibles d’entre nous, on parle tout de même de 1 à 2 heures de bateau (aller retour) en pleine mer. Les estomacs fragiles risquent de souffrir, mais l’île est tellement belle que ça en vaut vraiment la peine.

Emmener les enfants sur l’île de May

Il est complètement possible de se rendre sur l’île avec des enfants. La preuve ? Depuis North Berwick le centre d’observation des oiseaux organise régulièrement des sorties scolaires sur l’île de May.

Pour la poussette, c’est tout de même à vérifier auprès des bateaux. Et puis, sur place, notez que les sentiers sont étroits et en terre. Soyez simplement très vigilants auprès des côtes, et veillez à ce que les plus plus jeunes respectent bien les consignes.

La météo…

Enfin, une dernière recommandation : la casquette ou la crème solaire. Ce n’est pas fréquent comme conseil en Écosse mais, comme je l’ai déjà mentionné, l’île ne compte pas un arbre.

S’il fait beau, sur peut-être 4 heures de voyage au total, vous n’aurez que quelques minutes d’ombre. Amenez le nécessaire pour vous protéger ainsi que vos enfants. Inversement, s’il pleut vous n’aurez pas vraiment d’abris sur l’île.

Ile de may phare observatoire
L’ancien phare de l’île de May, aujourd’hui réaménagé en observatoire

Quelques liens utiles à consulter

Les bateaux

  • Pour les ferries depuis Anstruther : IsleOfMayFerry
  • Au sujet des bateaux pneumatiques depuis Anstruther : IsleOfMayBoatTrips
  • Concernant les trajets depuis North Berwick, voir le site du centre d’observation des oiseaux : SeabirdCentre

Informations générales

Ile de may phare
La côte Ouest et le phare de l’île

4 commentaires

  1. Merci pour la balade. J’aime vraiment découvrir ce genre de lieu hors du temps. Je note pour un futur voyage en Ecosse.

    1. Oh oui ! Garde bien cette destination sous le coude si tu te rends en Écosse 🙂

  2. Tes photos sont très jolies !
    & merci pour la découverte de cette île que je ne connaissais pas du tout 🙂

    1. Merci à toi pour ces beaux compliments, ça me fait plaisir que tu sois passée !

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